Uno dei fattori più importanti che generano prosperità è il principio di legalità, il che significa avere una serie oggettiva di leggi applicabili a tutti. Il principio di legalità fornisce l'incentivo alle persone di impegnarsi in attività produttive affinché possano prosperare producendo valore per gli altri.

In assenza di un principio di legalità, le istituzioni favoriscono alcune persone rispetto ad altre e le persone con un piglio imprenditoriale hanno l'incentivo a cercare modi per unirsi al gruppo favorito ed a trarre vantaggio da attività che impongono costi sugli altri. Il principio di legalità elimina l'opportunità di prosperare attraverso connessioni e clientelismo, e crea opportunità di prosperare attraverso scambi reciprocamente vantaggiosi.

Il principio di legalità ed i sistemi legali

Un sistema giuridico progettato per proteggere i diritti individuali poggerà pesantemente sul risarcimento delle vittime che hanno violato i loro diritti. Questo è spiegato bene da Bruce Benson e Murray Rothbard, tra gli altri. Giustizia viene fatta quando le persone che hanno visto violati i loro diritti, ricevono un risarcimento come indennizzo per il danno che hanno subito.

I sistemi giuridici statali sono in genere progettati per punire coloro che violano i diritti degli altri, non per fornire una restituzione alle vittime. Se una persona viene aggredita e un membro della famiglia ucciso, o viene ferito da un guidatore ubriaco, il sistema legale punirà il violatore dei diritti ma non fornirà alcuna restituzione a coloro i cui diritti sono stati violati.